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Introduction

Pendant un siècle, de 1843 à 1944, de la Monarchie de Juillet à la fin de la IIIe République, L’Illustration, premier hebdomadaire illustré de langue française, a été le miroir de tous les grands évènements ainsi que de la vie quotidienne en France et dans le monde.

Par l’image comme par le texte, L’Illustration rend compte de l'actualité sous tous ses aspects : politique intérieure et extérieure des Etats, guerres, révolutions et mouvements sociaux, exploration et colonisation, découvertes, expositions universelles, grands travaux, personnalités, grandes affaires judiciaires, religions, sports, sciences et techniques, beaux-arts, architecture, mode, arts décoratifs et bien d'autres.

Journal universel, L’Illustration donne la tendance et l’air du temps de ces décennies qui ont propulsé la France et le monde dans « les temps modernes ». Ce monument en deux dimensions, miraculeusement parvenu intègre jusqu’à nous, malgré les vicissitudes de l’histoire, est un témoignage historique unique où se conserve la trace de paysages, de coutumes et de modes de vie à jamais disparus. Journal d’une certaine élite, voix de la France avec des abonnés dans plus de 150 pays, L’Illustration a laissé une trace indélébile dans l’inconscient collectif des Français.

L’Illustration a donné lieu à une production iconographique d'une exceptionnelle abondance durant tout un siècle comme en témoignent les articles illustrés du journal ainsi que le riche fonds de documents originaux. Les dessins d'illustrateurs et de grands artistes, interprétés par la gravure ou la lithographie, longtemps uniques modes d’illustration du journal ainsi que les photographies en noir et blanc et en couleur de reporters et photographes de premier plan constituent la richesse du fonds.
Qui plus est, L'Illustration est le premier titre de la presse française a avoir utilisé la photographie de manière systématique à partir de la fin du XIXe siècle.